A HISTÓRIA DA UNITED ARTISTS (1919-1979)

‘Então, os lunáticos se encarregaram do asilo’, observou Richard A. Rowland, presidente da Metro Pictures, ao ouvir sobre a formação da United Artists Corporation no início do ano de 1919. Os ‘lunáticos’ eram David Wark Griffith, Mary Pickford, Charles Chaplin e Douglas Fairbanks, os quatro maiores nomes do cinema da época.

D.W. GRIFFITH

Ele nasceu em 22 de janeiro de 1875 em uma fazenda no Kentucky. Seu pai, um soldado confederado, foi morto quando David tinha dez anos. Aos 21, ingressou em uma companhia de teatro itinerante como ator. Em 1907, enquanto Irving vendia cenários para vários estúdios de Nova York, ele recebeu um cargo na Rescued From An Eagle’s Nest, de Edwin S. Porter, na empresa Edison. Na Biograph, Griffith trabalhou como ator e roteirista antes de poder dirigir seu primeiro filme, The Adventures Of Dollie (1908). O filme provou ser satisfatório, e Griffith fez mais 448 na Biograph, muitos deles com Mary Pickford. Essa prodigiosa produção de curtas-metragens deu-lhe a oportunidade de aprender seu ofício e de extender o seu conhecimento técnico nesse período.

Em 1911, Griffith usou close-ups, dissolves, cross-cutting, deep focus e split screen. Seu último filme para a Biograph foi o espetáculo bíblico Judith Of Bethulia (1913), o primeiro filme americano de 4 rolos. Em 1913, foi trabalhar para a Mutual Film Corporation, onde teve a oportunidade de dirigir seu vasto drama sobre a Guerra Civil, The Birth Of A Nation (1915). No entanto, quando o conselho de diretores da Mutual começou a hesitar com os custos crescentes do filme, Harry Aitkin, presidente da empresa, e Griffith o produziram e distribuíram eles próprios. O épico de 12 rolos foi um marco no cinema. ‘História escrita em relâmpago’, foi como o presidente Woodrow Wilson a descreveu.

O Nascimento de uma Nação custou US$ 100.000 e arrecadou US$ 18 milhões em poucos anos. Com os lucros, Griffith formou sua própria empresa e financiou Intolerância (1916), ainda mais longa (14 rolos) e mais cara (US$ 2.500.000) do que sua predecessora. Embora tenha sido uma conquista impressionante, a natureza episódica e a duração excessiva do filme não foram toleradas pelo público. Arruinado financeiramente, Griffith foi forçado a se juntar à empresa Artcraft de Adolph Zukor, lançando através da Paramount. Mais tarde, ele assinou um contrato de três filmes com o First National. No entanto, Griffith ansiava por mais independência…

CHARLES CHAPLIN

Ele nasceu em 16 de abril de 1889 nas favelas de Londres. Filho de artistas de music hall, Charlie fazia parte de uma trupe de crianças dançarinas aos oito anos e passou a aparecer em várias peças teatrais em Londres. Aos 17, ele se juntou à empresa de Fred Karno, na qual seu meio-irmão Sydney Chaplin era um dos principais cômicos. Foi durante uma turnê pelos EUA em 1912 que Mack Sennett o viu e o convidou para se tornar um membro da Keystone, a famosa empresa de filmes de comédia pastelão.

Chaplin fez sua estréia nas telas no papel de um vilão em Making A Living (1914), o primeiro de 35 curtas que fez com a Keystone em um ano. Durante esse tempo, ele escreveu e dirigiu muito de seu próprio material, gradualmente se afastando das técnicas cruas das comédias de Sennett. O personagem Little Tramp de Chaplin ganhou destaque na Essanay em 1915 e amadureceu na Mutual em filmes como Easy Street e The Immigrant (ambos de 1917), nos quais introduziu elementos sociais na comédia. Em poucos anos, o salário de Chaplin disparou de US$500 para US$ 10.000 por semana, mais um bônus de U$ 150.000. Na First National em 1918, sob um contrato de um milhão de dólares, ele conseguiu gastar mais tempo e se esforçar para preparar seus filmes. Com a força de mais de 60 filmes mudos, Charlie se tornou um dos homens mais famosos do mundo. No entanto, Chaplin ansiava por mais independência…

MARY PICKFORD

Ela nasceu como Gladys Smith em 8 de abril de 1893 em Toronto. Depois que seu pai operário morreu em um acidente de trabalho, Mary, de cinco anos, tornou-se o ganha-pão de sua família (irmã Lottie de três anos, irmão Jack de dois), quando sua formidável mãe Charlotte a colocou no palco. Classificada como ‘Baby Gladys’, ela viajou com várias companhias itinerantes. Quando ela tinha apenas 14 anos, David Belasco, o produtor e dramaturgo de maior sucesso da Broadway, deu-lhe um papel principal em The Warrens Of Virginia, e mudou seu nome para Mary Pickford. Quando a peça terminou em uma temporada de 16 meses, Mary decidiu tentar a sorte no cinema.

A primeira aparição de Pickford nas telas foi em Her First Biscuits (1909), uma comédia de sete minutos dirigida por D.W. Griffith na Biograph. Embora os atores ainda não estivessem credenciados na época, ela logo ganhou reconhecimento público como ‘Little Mary’ e ‘The Girl With The Golden Curls’. Em 1910, ela ganhava U$ 175 por semana na Carl Laemmle’s Independent Motion Picture Company (IMP) e US$ 500 por semana na Adolph Zukor’s Famous Players. Por causa do enorme sucesso de filmes como Tess Of The Storm Country (1914), Mary conseguiu negociar um contrato extraordinário com Zukor em 1915. Isso resultou em um ganho de U$ 10.000 por semana, mais um bônus de US$ 300.000, e na formação do Mary Pickford Company, uma afiliada inteiramente dedicada à produção de seus filmes. Em 1917, Mary aceitou uma oferta de US$ 1,1 milhão do First National para fazer três filmes por ano. No entanto, Pickford ansiava por mais independência…

DOUGLAS FAIRBANKS

Ele nasceu Douglas Elton Ulman em 23 de maio de 1883 em Denver, Colorado. Seu pai, um advogado proeminente, saiu de casa quando Doug tinha cinco anos, e sua mãe voltou a usar o sobrenome do primeiro marido, o falecido John Fairbanks. A partir dos 16 anos, Doug começou a aparecer nos palcos de Nova York e logo ganhou fama. No longa Hawthorne Of The USA (1912) de James Bernard Fagan, Fairbanks saltou por cima de uma parede, brigou e saltou de uma janela, estabelecendo assim o caráter do atlético herói americano com o sorriso brilhante que faria dele uma estrela de cinema e o espadachim número um das telas, três anos depois.

Foi após Fairbanks ver O nascimento de uma Nação de D.W. Griffith que ele decidiu trabalhar no cinema. Aos 33 anos, ele assinou com a recém-formada empresa Triangle de Harry Aitkin por US$ 2.000 por semana. Griffith, que supervisionou a produção do primeiro filme de Doug, The Lamb (1915), não se impressionou com suas travessuras. Mesmo assim, a Triangle optou por abrir o novo Knickerbocker Theatre em Nova York com o filme. Foi um grande sucesso, Fairbanks tornou-se uma estrela da noite para o dia e seu salário subiu para US$ 10.000 por semana. Depois de uma série de comédias de enorme sucesso, Fairbanks deixou a Triangle para formar a Douglas Fairbanks Film Corporation, lançando via Paramount. No entanto, Fairbanks ansiava por mais independência…

A MONTAGEM DA UNITED ARTISTS

Em abril de 1918, Mary Pickford, Douglas Fairbanks, Charles Chaplin e o astro cowboy William S. Hart levantaram milhões de dólares viajando pelo país para ajudar no esforço da guerra. Durante a turnê, a adulação das estrelas atingiu seu ponto mais alto. Eles sabiam que eram suas personalidades que enriqueciam as grandes empresas cinematográficas. Embora as quatro estrelas e o diretor D.W. Griffith tivessem um controle considerável sobre suas produções, ainda estavam à mercê dos distribuidores, que também ficavam com uma grande fatia dos lucros. Rumores de uma fusão entre a First National e a Paramount começaram a preocupá-los. Se os dois gigantes se unissem, eles seriam capazes de reduzir os altos salários pagos aos artistas. Assim, os artistas conceberam a ideia imaginativa de formar sua própria companhia cinematográfica.

Fairbans, Pickford e Chaplin durante a turnê Liberty Loan em 1918.

Ainda existe controvérsias sobre quem foi realmente o primeiro a pensar nisso. Cap O’Brien, o advogado teatral e posteriormente vice-presidente da United Artists, teria aconselhado seus clientes Fairbanks e Pickford a formar uma empresa controlada por artistas. Durante a campanha do Liberty Loan, o secretário do Tesouro William Gibbs McAdoo e seu assistente Oscar A. Price (o primeiro presidente da UA) sugeriram que Fairbanks distribuísse seus próprios filmes. Chaplin escreveu mais tarde que foi o brainstorm de seu irmão Sydney, mas B.P. Schulberg, que já foi publicitário de Zukor, ganhou um acordo extrajudicial ao alegar que delineou o plano ao executivo sênior Hiram Abrams (primeiro gerente geral da UA), que o apresentou a Pickford. Qualquer que fosse a gênese, eram os próprios artistas que corriam o risco de se levantar contra os magnatas e seguir por conta própria.

De acordo com as memórias de Charlie, Sydney Chaplin contratou uma garota atraente para pegar um executivo de cinema a fim de fazê-lo revelar detalhes da suposta fusão First National-Paramount. Depois de três encontros, ela relatou que a fusão era de fato uma ação imediata. Eles também foram informados sobre a época e o local em que os chefões deveriam realizar uma convenção. Uma noite em janeiro de 1919, John D. Williams, chefe do First National Exhibitors Circuit, entrou na sala de jantar do Alexandria Hotel em Los Angeles para ser saudado pela visão de Pickford, Fairbanks, Hart, Chaplin e Griffith em uma conversa conspiratória em uma mesa ostensivamente central. Ele rapidamente se retirou para o saguão onde outros executivos estavam reunidos e contou a eles o que tinha visto.

Cada um por sua vez espiou pela porta para verem por si mesmo, apenas para ser saudado pelas risadas dos cinco objetos de sua atenção. Os repórteres que cobriam o jantar executivo abordaram o pequeno grupo e foram informados do plano para combater os trusts e combinações ameaçadoras. Algumas semanas depois, em 5 de fevereiro, uma nota foi divulgada oficialmente. Griffiths, Pickford, Fairbanks e Chaplin realizaram seu sonho. (William S. Hart logo saiu de cena quando Zukor lhe ofereceu US$ 200.000 por filme, uma oferta que Hart parecia incapaz de recusar.) Como todos os sonhos, nem sempre correspondeu aos seus ideais, mas o nome United Artists ainda existe 102 anos mais tarde, um orgulhoso monumento aos seus quatro fundadores lendários.


Fontes de Pesquisa/Textos: The United Artists Story/Ronald Bergman, IMDb, Filmow.

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