A HISTÓRIA DA WARNER BROS. (1918-1978)

Benjamin Warner e sua esposa, Pearl, nasceram em 1857 na pequena vila polonesa de Krasnosielc, perto da fronteira alemã. Como seu pai antes dele, Benjamin, sendo judeu, foi impedido pelos russos, que dominavam a Polônia na época, de terem uma educação formal. Qualquer que seja o conhecimento que ele e, finalmente, sua família adquiriram, foram “roubados” em lofts e estábulos, onde o rabino da aldeia local, sempre atento à polícia, ensinaria os escritos do Talmude.

Benjamin Warner era um sapateiro, ele e sua esposa viviam na pobreza. Em 1879, seu primeiro filho, Harry, nasceu. Então, veio uma filha, Anna, em 1881. A essa altura, as condições do gueto, agravadas pelo constante assédio da polícia russa, forçaram Benjamin, em comum com tantos outros judeus, a buscar um futuro em outro lugar.

KRASNOSIELC, POLÔNIA. Esta sinagoga foi construída no final do século XIX para servir as cidades de Krasnosielc e Rozan. A rua de um lado foi renomeada como Jewish Street após sua construção. Para economizar dinheiro, o interior do segundo andar, reservado para as mulheres da congregação, era acessada por uma escada externa. Estiveram presentes Aron (Albert, Shmuel (Sam) e Kirsch (Harry) Warner, co-fundador da Warner Bros., nascido em Krasnosielc – filho de Pearl e Benjamin Voron, fabricante de calçados.

Os Estados Unidos pareciam ser o lugar que oferecia mais oportunidades; portanto, logo após o nascimento de Anna, Benjamin deixou sua esposa e família para trás e embarcou em um navio para Baltimore, Maryland, sob o conselho de um amigo que havia ido lá antes dele, enviou de volta suas perspectivas de prosperidade.

Não havia nada de glamorouso nos primeiros dias de Benjamin Warner em Baltimore. Encontrou alojamentos em uma casa de tábuas, na Harrison Street, no subúrbio da cidade – e abriu uma modesta oficina de conserto de sapatos nas esquinas das ruas Pratt e Light. Ele ganhava dois dólares por semana, mas não se queixava, pois eram dois dólares a mais do que ganhara em Krasnosielc. Às vezes, ganhava até três dólares por semana, pois logo usou novos artifícios para consertar sapatos enquanto o cliente esperava. O instinto pioneiro da Warner já estava em ação.

Baltimore, na época da chegada de Benjamin.

Um ano após sua chegada à América, Benjamin havia conseguido economizar dinheiro suficiente para trazer Pearl e os dois filhos. Ele trabalhou duro e por muito tempo e, na primeira oportunidade, mudou-se da Harrison Street, ou do distrito de Tenderloin, como também era conhecido, para uma casa no sul de Baltimore. Depois disso, ele e Pearl começaram a ter filhos a cada dois anos, tornando impossível economizar um único centavo. Albert nasceu em 1884 e, depois dele, Henry, Samuel, Rose e Fannie. Henry e Fannie morreram antes dos quatro anos de idade; os outros, no entanto, eram feitos de fibras mais resistentes e, logo que podiam andar, complementavam a família incorporando-se fazendo trabalhos diversos no bairro, como vender jornais ou calçar sapatos nas esquinas, um padrão familiar para a maioria das famílias imigrantes.

Albert, Harry, Benjamin, Pearl, Annie. Sam, Fannie e Rose.

No entanto, não eram moedas de um centavo que Benjamin Warner precisava para manter sua família alojada, alimentada, educada e vestida, mas dinheiro de papel e, como seu trabalho atual dificilmente podia ser considerado próspero, ele decidiu um novo empreendimento viajando pelo país vendendo panelas e frigideiras enquanto sua esposa cuidava da loja em Baltimore.

Mas a maioria dos americanos já era possuidora orgulhosa de panelas e frigideiras e ele logo percebeu que, se quisesse ter uma vida decente como vendedor, teria de explorar um mercado até então inexplorado, como as novas e pequenas comunidades de fronteira no Canadá. Então, ele se aventurou para o norte e, por dois anos difíceis, trocou utensílios de cozinha por couro e peles, que depois tentou vender por moeda. Convencido de que estava realmente interessado em algo que valesse a pena, ele vendeu sua loja, amontoou sua família em uma carroça e partiu o congelante norte do Canadá.

Nada que não pudesse piorar. Um associado corrupto do empreendimento fugiu com as peles, deixando Benjamin Warner e sua família sem um tostão. A chegada de mais duas crianças durante esse período infeliz – Jack em London, Ontário, em 2 de agosto de 1892, e David, em Hamilton, Ontário, um ano depois, trouxe ao Sr. e à Sra. Warner mais miséria do que prazer.

Desesperada, a família retornou a Baltimore, onde Benjamin pegou as ferramentas de sapateiro enferrujado e mais uma vez tentou ganhar a vida consertando sapatos enquanto os clientes esperavam. Em 1896, Harry Warner, que tinha 15 anos, provou ser um sapateiro tão habilidoso (como Albert com apenas 12 anos) que Benjamin se sentiu confiante o suficiente para se mudar para Youngstown, uma das cidades mais difíceis na virada do século XX na América. Consta, que ele e seus dois filhos trabalharam numa loja no centro da cidade. Os clientes locais ficaram impressionados com a abordagem da família, apoiaram a loja e deram a Benjamin Warner seu primeiro gosto de sucesso nos Estados Unidos. Mas os sapatos, naqueles dias, eram feitos para durar, e os negócios, inevitavelmente, caíam. Se ele quisesse permanecer crescendo, Benjamin Warner teria que pensar em outra coisa.

Benjamin tentou inovar, assim ele pensava. Como havia uma quantidade razoável de espaço não utilizado na parte de trás da loja, ele expandia seus negócios adicionando uma seção de compras à loja. Youngstown, no entanto, não tinha falta de supermercados e, como Benjamin Warner não podia competir com as instalações maiores e mais bem equipadas do bairro, sua ideia não foi um sucesso.

A concorrência de sapateiros rivais também aumentou e as receitas de Benjamin caíram para quase nada. Ele precisava de um lugar muito maior para ter sucesso nesse empreendimento. Assim, com o pouco dinheiro que conseguiu economizar, ele alugou um lugar maior na seção polonesa da cidade na West Federal Street, onde não apenas expandiu sua mercearia, mas também adicionou uma seção de carnes. “Com nove filhos para alimentar”, argumentou ele, “pelo menos temos o cardápio no atacado”. (Uma filha Sadye e o filho Milton nasceram em 1895 e 1896).

As crianças que tinham idade suficiente para ajudar na loja o fizeram – incluindo Jack, que foi encarregado do departamento de entrega e cujas tarefas começavam às quatro da manhã. Apesar das longas horas em que ele tinha que trabalhar, Jack ainda encontrava energia para seguir um hobby que vinha nutrindo desde que começou a falar – apresentando-se para qualquer um que parasse o tempo suficiente para ouvir.

À medida que envelhecia, carnavais, feiras e teatros de bairro se tornaram os perenes lugares de Jack, bem como salões de igrejas, shows de menestréis e noites beneficentes no Y.M.C.A. Ele costumava gastar seu tempo e o dinheiro que economizava, tendo sua fotografia tirada em um pequeno estúdio fotográfico na West Federal Street. Ele tinha oito anos e, nas fotos, registrava uma variedade de emoções, do riso à raiva. Ele foi enganado com cinquenta dólares por um falso maestro italiano em troca de uma série de aulas de canto.

No dia seguinte, o maestro desapareceu misteriosamente. Mas Jack não precisou aprender a cantar. Quando ele cantava ‘Wait Till The Sun Shines, Nellie’ ou ‘Sweet Adeline’, não havia um olho seco na casa. Ele era um garoto soprano muito procurado em lojas de canto, clubes, igrejas e quermeces. Apesar de sua falta de treinamento formal, ele era um rápido leitor de partituras e pegava uma nova música depois de ouvi-la apenas uma vez. Em Youngstown, um verdadeiro caldeirão de grupos étnicos, ele assimilou uma variedade de dialetos que incorporou em suas canções e rotinas.

Ele até mudou seu nome por um breve período para Leon Zuardo, que ele usou mais tarde quando ele e outros membros do estúdio da Warner Bros se apresentaram no KFWB, a estação de rádio que eles desenvolveram em Los Angeles. Eventualmente, ele foi convidado a cantar os slides da música em um novo teatro no centro de Youngstown. Essa experiência levou-o a um empresário de pequeno porte agendando-o para uma turnê ‘fleabag’ por Ohio e Pensilvânia. A carreira no show business de Jack Warner, também conhecido como Leon Zuardo, foi finalmente lançada. O ano era 1907 e ele tinha quinze.

Enquanto isso, Albert partira de Youngstown para Chicago em 1900, onde se tornou temporariamente um vendedor de sabão. De volta à loja da família, Harry começou a demonstrar sua capacidade de aproveitar o dinheiro da melhor forma possível e foi promovido pelo pai, de vendedor a “consultor financeiro” da loja. Ele não gostava muito do lado da carne e do supermercado, mas sua aptidão para negociações comerciais era inconfundível. O mercado de bens perecíveis, no entanto, não era algo a que ele queria dedicar o resto de sua vida; assim, enquanto continuava trabalhando para o pai, mantinha um olho aberto para algo mais emocionante. A certa altura, ele achou que o encontrara em peças de reposição para bicicletas.

O instinto do showman também estava começando a se manifestar em Sam Warner. Tornou-se revendedor em uma barraca de carnaval, mas quando o preço dos ovos subiu, os negócios caíram e a barraca fechou. Destemido, encontrou emprego na frente de um encantador de serpentes que deixou o negócio abruptamente quando um de seus pítons quase o estrangulou até a morte.

Sem trabalho novamente, Sam procurou algo diferente e se tornou um vendedor de sorvetes. Mas como era sempre inquieto, ele mudou novamente o ritmo de suas atividades, tornando-se bombeiro na Ferrovia Erie. Era apenas uma passagem temporária e, enquanto jogava carvão na caldeira da locomotiva, ele mantinha-se atento para um trabalho que o devolvesse ao show business.

Máquinas Edison Kinetoscope e seus projecionistas, em foto do início do século.

Ele não precisou procurar por muito tempo. Em um domingo, um amigo o apresentou a uma máquina chamada Edison Kinetoscope, que ele ensinou Sam como operar. Sam ficou intrigado, deixou o emprego na ferrovia e se tornou um projecionista em White City Park, em Chicago, onde foi encarregado de exibir um diário de viagem no Parque Nacional de Yosemite.

Percebendo o imenso potencial que esse novo brinquedo tinha, ele retornou animadamente a Youngstown, onde conseguiu convencer sua família, que estavam todos juntos novamente, que as imagens em movimento eram um grande negócio. Ele até convenceu o pai a fazer um penhor. Um relógio e uma corrente valiosa, bem como um velho cavalo, para comprar um projetor modelo B.

Juntamente com o cinetoscópio, veio uma cópia de The Great Train Robbery, de Edwin S. Porter, o primeiro filme a contar uma história definitiva. Tinha apenas 800 pés de comprimento, mas um prazer decidido, como descobriram os Warner quando alugaram uma loja vazia em Niles, nos arredores de Youngstown. Seus shows coincidiram com uma turnê de carnaval e conseguiram Sold Out. Rose Warner tocou piano, Albert e Harry estavam encarregados das bilheterias, Sam operou o projetor e Jack cantou canções ilustradas durante as apresentações. As receitas da primeira semana totalizaram US$ 300, mais dinheiro do que Benjamin Warner ganhou em um mês vendendo carne.

Harry, claramente o empresário da família, foi encorajado pelo sucesso de suas tentativas iniciais e tentou encontrar instalações permanentes para o seu cinetoscópio. Isso provou ser uma tarefa difícil, então Sam e Albert levaram a projeção para a estrada. Eles rodaram em salas da Pensilvânia e Ohio, marcando seu maior sucesso em Newcastle.

Havia problemas, é claro, o principal era a fragilidade do próprio filme, que, com enrolamentos e rebobinamentos constantes, ficava tão desgastado que se rompia em dezenas de lugares até ficar sem reparo. Destemidos, eles retornaram a Newcastle, onde, em 1903, com os lucros de sua turnê bem-sucedida. Harry, Sam e Albert alugaram algumas cadeiras do agente funerário local e abriram o Cascade Theatre, que exibia filmes que Harry havia conseguido alugar em Pittsburgh. Enquanto os rolos estavam sendo cortados, Jack subia ao palco e recitava poemas para os clientes, uma manobra engenhosa que instantaneamente esvaziavam o teatro, liberando assim os assentos para a segunda exibição.

The Cascade Theatre, em 1903.

Embora os negócios em Newcastle continuassem bons, os irmãos perceberam que haviam simplesmente adentrado no negócio de filmes e que seu potencial real de ganhar dinheiro não residia apenas na exibição de filmes, mas na sua distribuição. Então, em 1907, eles deixaram Newcastle para Pittsburgh e criaram uma maneira de entrar no negócio de distribuição de filmes.

No final de sua própria turnê em Ohio e na Pensilvânia como artista, o jovem Jack Warner se mudou para Pittsburgh para ficar com seus irmãos, dois dos quais Harry e Albert haviam se casado recentemente. Ele era, lembra ele em sua autobiografia, jovem demais para poder operar o projetor e, em vez disso, recebeu o título de “inspetor de filmes”, o que significava, com efeito, que todo o trabalho confuso, como unir películas partidas, e a checagem dos equipamentos, foi delegado a ele.

Outra de suas tarefas era ver que os filmes foram despachados com sucesso para os cinemas com os quais a Warner tinha contratos. Em 1908, os Warners haviam acumulado 200 títulos de filmes e atendendo cinemas por todo o oeste da Pensilvânia. Estimulados pelo sucesso em Pittsburg, Sam, Albert e Harry decidiram abrir mais distribuidoras de filmes em Norfolk, Virgínia e Atlanta, Geórgia: e Jack foi enviado como assistente de Sam.

A publicidade de seu produto foi um boletim, fundado por Jack e Sam, chamado The Duquesne Film Noise. Os irmãos Warner estavam finalmente ganhando dinheiro. Em todo o país, a moda das imagens em movimento ficou espetacular. Os cinemas proliferaram e, no final de 1909, havia milhares deles em toda a América. Cada loja abandonada, celeiro ou salão da vila foi rapidamente transformado em uma sala de cinema e uma distribuidora de filmes independentes se beneficiaram generosamente.

Vista aérea dos estúdios da Warner, em Hollywood, Los Angeles, CA.

Então veio um desastre. Thomas Edison, um dos pioneiros do cinema, perturbado pelos enormes lucros que os expositores desfrutam em todo o país – lucros nos quais ele, infelizmente, não compartilhava, não tiveram dificuldade em convencer os principais cineastas e companhias da época (Vitagraph, Selig, Essanay, Biograph, Lubin, Kalem, bem como as empresas francesas Pathé e Méliès) se uniram para formar a The Motion Picture Patents Company, conhecida coletivamente como The Trust.

O objetivo do The Trust era claro. Impedir que produtores independentes fizessem filmes sem licença e que os distribuidoras distribuíssem apenas os seus produtos. Além disso, todos os cinemas que usassem as patentes do Trust seriam licenciados e cobrados dois dólares por semana pelo uso de cada projetor. E apenas para ter certeza de que o pequeno distribuidor foi eliminado da concorrência, a General Film Company foi formada com o objetivo de comprar esses expositores, deixando o campo aberto para o The Trust.

Quem refugou ou deixou de pagar as quantias astronômicas exigidas pelo The Trust teve seu suprimento de filmes retirado ou foi atacado fisicamente por bandidos contratados. Era assim mesmo, tão cruel e simples. Os irmãos Warner, que não eram ricos o suficiente nem fortes o suficiente para combater esse tipo de monopólio, venderam suas partes nas trocas de filmes, voltaram a Youngstown e passaram o tempo se perguntando o que fazer a seguir. Porém, foram apenas alguns meses antes que Sam Warner voltasse de uma viagem a Nev York, depois de comprar os direitos de uma película de 5 rolos chamado Dante’s Inferno, baseado no famoso poema. A idéia de Sam era levar o filme para a estrada, junto com um narrador que, enquanto o filme não fosse projetado, lia trechos do poema original.

A ideia funcionou. O filme estreou em Hartford, Connecticut, e, de acordo com Jack Warner, era possível ouvir as caixas registradoras tocando todo o caminho até Ohio. A turnê rendeu US$ 1.500, que Sam e Jack usaram para virar o jogo. No entanto, depois de reunir seus recursos combinados, Jack. Sam, Albert e Harry tinham dinheiro suficiente para colocar em prática uma sugestão de Harry de que eles voltassem à produção e produzissem dois filmes rápidos de dois rolos.

Harry sabia de uma fundição abandonada em St. Louis, que seria ideal para um estúdio. Então, mais uma vez, os quatro irmãos se mudaram pelo país em busca, como sempre, de algo novo. No caminho, Jack criou um roteiro que envolvia índios e colonos e o chamou de Peril of the Plains. Estrelou Dot Farley, uma jovem de Chicago que sabia atuar da melhor forma que podia. Com Sam dirigindo, o épico foi concluído em três dias. Não ganhou nenhum prêmio, nem a segunda tentativa, que foi novamente dirigida por Sam, chamado Raiders on the Mexican Border.

Helen Armstrong e Dot Farley em Peril of the Plains (1912).

Ao mesmo tempo em que os irmãos Warner estavam fazendo filmes que ninguém queria ver, Car1 Laemmle, que logo se tornaria chefe da Universal Pictures, fez esforços corajosos para minar o domínio pernicioso do The Trust em cineastas e distribuidores independentes e formou a empresa The Independent Motion Picture para distribuição através de suas próprias e outras empresas privadas. Harry e seus irmãos dispostos deram seu apoio a Laemmle e, em 1912, mais uma vez se arriscaram a entrar no mercado de distribuição. Desta vez, eles decidiram operar na Califórnia. Sam foi despachado para Los Angeles e Jack para São Francisco.

Recusando ser intimidado pelo The Trust, a distribuidora californiana da Warner prosperou. Após o tremendo sucesso que tiveram com uma importação européia chamada War Brides, estrelando a exótica Nazimova, pela qual pagaram U$ 550.000 pelos direitos na Califórnia-Nevada-Arizona, pagaram o dobro para comprar os direitos da Costa Oeste de um drama da Guerra Civil feito pela empresa Selig Polyscope, chamada The Crisis.

Os críticos ficaram muito entusiasmados, mas infelizmente o momento do real sucesso dos irmãos ainda não havia chegado. No dia seguinte ao início do filme, em 6 de abril de 1917, os Estados Unidos declararam guerra à Alemanha, e ninguém estava disposto a desperdiçar suas expectativas em um filme com o nome The Crisis. E foi realmente isso que aconteceu, e os irmãos perderam todo o seu investimento.

Enquanto Sam e Jack estavam contemplando seu próximo filme, Harry, que estava em Nova York, decidiu tentar outra vez na produção final e comprou os direitos de uma história chamada Passions Inherited, do poema de Ella Wheeler Wilcox pelo qual pagou 15.000 dólares. Ele contratou um diretor chamado Gilbert P. Hamilton para entregar a cópia final, que seria filmada no sul da Califórnia em cinco semanas. Mas Hamilton fugiu com um dos extras, deixando Jack Warner a tarefa de editar o que já havia sido filmado e, de alguma forma, completar o filme. Embora Jack nunca tivesse editado um filme antes, ele duplicou algumas cenas iniciais que ele inseriu no final do filme, onde eram necessárias imagens adicionais. Jack afirmou que ninguém viu a repetição e considerou seus esforços em Passions Inherited, para ele sua introdução à arte vital da edição de filmes.

Como Perils of the Plains e Raiders of the Mexican Border, o filme Passions Inherited não teve absolutamente nenhum impacto sobre a indústria e mal recuperou seus custos de produção. Mas os quatro irmãos Warner não eram nada senão resilientes e, embora o verdadeiro sucesso continuasse a evitá-los, eles sabiam que estavam no caminho certo. Os filmes eram agora a forma número um de entretenimento popular do país e era um grande negócio, a indústria cinematográfica. Com um pouco de perseverança – e, mais importante, sorte – não havia nenhuma razão para que eles também não se tornassem uma parte bem-sucedida dela.

Albert Warner, Harry M. Warner, Jack L. Warner, e Sam Warner (1921).

Fontes de Pesquisas/Textos: The Warner Bros Story/Clive Hirschhorn, IMDb, The Movie Database, Filmow e Revistas Cinemin.

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