A HISTÓRIA DA MGM (1924-1974)

A Hollywood que se instalou lentamente no oeste cresceu no leste durante o início do século XX, quando os proprietários de cinemas de Nova York decidiram que precisavam de mais, maiores e melhores filmes para o público que se multiplica rapidamente. Esses primeiros exibidores, como Marcus Loew, Adolph Zukor e William Fox, surgiram de outras negócios para operar nickelodeons (salas de cinema): lojas convertidas em que multidões, a cinco centavos de dólar por cabeça, sentavam-se fascinadas pela maravilha das imagens que se moviam. As multidões cresceram, as propriedades cresceram rapidamente, os filmes se expandiram de um rolo para dois e até mais. A demanda excedeu a oferta, e o cineasta começou a pedir condições mais elevadas aos exibidores por meio de seus distribuidores, as permutas.

Típico nickelodeon norte-americano no início do século XX.

Os principais exibidores estavam controlando cadeias de cinemas cada vez maiores e confortáveis, e decidiram se tornar seus próprios fornecedores. Nisto, eles foram liderados por Zukor, que se separou dos cinemas de Loew em 1912 para formar a empresa Famous Players (mais tarde Paramount). Um de seus melhores clientes era Loew, até que Zukor introduziu a prática alarmante de cobrar uma porcentagem dos lucros do cinema por seus filmes de maior duração, em vez do aluguel fixo habitual. Ao mesmo tempo, continuou comprando cinemas e ampliando sua rede de permutas para formar uma organização integrada de fabricação, distribuição e varejo.

Fotografia histórica de Adolph Zukor (à esquerda) e Marcus Loew.

Loew resolveu fazer o mesmo. Adicionando cinemas à sua cadeia imponente com uma mão, ele procurou a aquisição de um estúdio com a outra. Ele ofereceu à Metro Pictures, uma companhia de Hollywood fundada em 1915 e que sentia a mesma necessidade de Loew, mas ao contrário, em 1919: queria uma afiliação ao cinema como uma saída para seu produto.

Sua aquisição pela Loew’s Incorporated foi felizmente seguida pelo maior sucesso que já havia produzido, The Four Horseman of the Apocalypse. Não tão feliz, a parcimônia míope de sua gerência perdeu a sensacional descoberta de Rudolph Valentino para a Paramount, quando pediu um aumento de salário de US$100 e não conseguiu. Mas a Metro manteve o diretor do filme, Rex Ingram, que deu à Companhia quase igualmente grandes sucessos em The Prisoner of Zenda e Scaramouche.

Jackie Coogan, uma das primeiras estrelas infantis a assinar contrato com a Metro.

Loew aumentou a produção do estúdio assinando contrato com Jackie Coogan, a grande estrela infantil da época; fazendo um acordo com seu ex-associado Joseph Schenck para o lançamento de filmes de Buster Keaton e negociando um acordo não exclusivo com o produtor independente (e ex-executivo da Metro) Louis B. Mayer por quatro filmes por ano.

A famosa marca, ainda na época da Goldwyn Pictures.

No entanto, a criação do estúdio provou ser uma dor de cabeça constante para Loew. Seu segundo em comando desde os tempos das salas de exibição era Nicholas Schenck (o irmão Joseph havia deixado Loew para o campo da produção em 1917). Schenck estava agora encarregado dos interesses cinematográficos de Loew e relatava crescente insatisfação com as atrações vindas da Metro. Então, no início de 1924, um personagem inesperado entrou em cena: Lee Shubert, cuja cadeia de casas dominava o cinema legítimo americano (ainda o fazem, até certo ponto), mas cuja influência no mundo do cinema era menos aparente. Ele era investidor e membro do conselho da Loew’s Incorporated e Goldwyn Pictures. Ele aconselhou o presidente deste último, F. J. Godsol, a entrar em contato com Loew com a idéia de fundir a Metro.

Vista aérea, olhando ao leste, do Goldwyn Studio, em Culver City, 1919.

A Goldwyn Pictures estava em um estado instável como a Metro quando Loew a assumiu, apesar de seus ativos e prestígio serem maiores. Tinha uma lista impressionante de estrelas e diretores sob contrato; um belo estúdio construído em 1915 pelo pioneiro Thomas Ince em Culver City, perto de Hollywood; uma série de escritórios de distribuição; e vários cinemas, incluindo o enorme Capitol da Broadway. Mas estava funcionando muito abaixo do seu potencial, devido a fracas batalhas de gerência e diretoria. Em 1922, isso resultou na saída de seu gênio da produção, Samuel Goldwyn, que foi substituído por Godsol, e que nunca teve parte na empresa que agora leva seu nome.

Louis B. Mayer no auge de sua carreira.

Loew viu a fusão sugerida como uma oportunidade esplêndida para tornar seu estúdio digno de seu império de cinemas. Mas quem poderia unir as forças de produção combinadas em uma unidade eficiente? Nem os chefes dos estúdios Metro nem Goldwyn estavam à altura do trabalho. Introduza outro personagem principal nessa história: J. Robert Rubin, um advogado astuto que há muito representava Loew’s, Metro e Mayer. Rubin deu a Mayer a dica de se apressar para o leste para conversar com Loew.

Buster Keaton, Harry Rapf, Irving Thalberg, Nicholas Schenk, Natalie Talmadge, Louis B. Mayer, Eddie Mannix, e Hunt Stomberg. Supostamente datada de 1924.

Mayer, que construíra uma produtora lucrativa durante seus cinco anos em Hollywood, exibindo seus filmes através da First National e, ocasionalmente, da Metro, tinha algumas pessoas talentosas contratadas, embora não tanto quanto Goldwyn ou mesmo a Metro. Ele era mais forte onde eles vacilavam: na administração. Seu vigoroso senso empresarial e seu talento organizador foram complementados em 1924 pelas habilidades de seus principais assessores, Harry Rapf, um supervisor absurdo de filmes juvenis, e Irving Thalberg. Esse garoto de 24 anos, recentemente desconectado da Universal Studio por Mayer, já estava sendo comentado como um “menino prodígio” em Hollywood, mas ninguém poderia imaginar que ele era o ativo mais valioso de todos os envolvidos na fusão sob discussão.

Loew delegou as negociações a Nicholas Schenck, e um acordo foi rapidamente elaborado; a Loew’s Incorporated deveria absorver a Goldwyn Pictures e a Louis B. Mayer Productions, e a Metro-Goldwyn Pictures resultante controlaria a produção e a distribuição como subsidiária da Loew’s. Os contratos foram assinados com Mayer como chefe de estúdio, Thalberg como supervisor de produção e Rubin como secretário. Todos os três deveriam ser vice-presidentes; os dois primeiros no antigo estúdio Goldwyn, Rubin vinculado em Nova York na sede da Loew.

Outra célula na gigantesca aliança foi a Cosmopolitan Productions, uma empresa independente criada por William Randolph Hearst para fazer filmes estrelados por Marion Davies. Ele havia mudado recentemente seu veículo de lançamentos da Paramount para Goldwyn e era importante por causa da influência de Hearst no público por meio de seu poderoso grupo de jornais e revistas, além de um noticiário.

No estande da cerimônia de dedicação da fusão Metro-Goldwyn-Mayer, em 26 de abril de 1924, estão Louis B. Mayer, chefe da nova empresa, ladeada por Harry Rapf (à esquerda) e Irving Thalberg, que compartilhavam responsabilidades de produção. Mayer aceitou as chaves do reino.

Mayer e Thalberg, assistidos por Rapf, tinham muitos talentos para recorrer quando assumiram o cargo. Eles mesmos trouxeram os atores Lon Chaney, Norma Shearer, Huntley Gordon, Renee Adoree e Hedda Hopper, e os diretores Fred Niblo, Reginald Barker, Hobart Henley e John M. Stahl. Da Metro vieram as estrelas Ramon Novarro, Alice Terry, Viola Dana, Jackie Coogan, Buster Keaton, Mae Bush e Monte Blue, e os diretores Rex Ingram e Victor Schertzinger. As contribuições de Goldwyn foram as estrelas Mae Murray, Conrad Nagel, Blanche Sweet, Aileen Pringle, John Gilbert, William Haines, Eleanor Boardman e (via Cosmopolitan) Marion Davies e os diretores King Vidor, Marshall Neilan, Erich von Stroheim, Robert Z. Leonard, Charles Brabin e Victor Seastrom, Leo, a marca registrada do leão, foi outro legado da Goldwyn, criado por Howard Dietz, que continuou a liderar a publicidade da MGM. Os roteiristas Frances Marion e Carey Wilson e o diretor de arte Cedric Gibbons também estavam entre os que estiveram desde o início de abril de 1924.

Nos estúdios da MGM recém-fundidos, em 26 de abril de 1924, centenas de funcionários se reuniram no gramado do lote de Culver City com dignitários locais, incluindo o Almirante da Frota do Pacífico. O presidente Calvin Coolidge e o secretário de Comércio Herbert Hoover enviaram telegramas de parabéns.

O estúdio em si se chamava Metro-Goldwyn-Mayer (às vezes ‘Metro’). Os filmes que surgiram a princípio exibiam a legenda “Louis B. Mayer apresenta … um filme da Metro-Goldwyn”; mas isso logo foi alterado para ‘Metro-Goldwyn-Mayer …’ Tornou-se uma marca de peso de qualquer maneira, e foram assim as letras MGM que se tornaram o nome da empresa mais famosa do mercado.

Seus slogans também eram famosos e vulneráveis à brincadeira. O lema sublime no pergaminho de Leo, ‘Ars Gratia Artis’ (a grosso modo, ‘arte pela arte’) convidava a comentários sarcásticos, e ‘Mais estrelas do que existem no céu’ foi abandonado quando alguém pensou que se referia ao ente querido que partiu. No final de seu segundo ano, a MGM havia distribuído inúmeros recursos para dar as boas-vindas a Loew e outros cinemas, que prosperaram poderosamente. O estúdio já alcançava prestígio e lucros, especialmente com Ben-Hur, que havia sido resgatado de um impasse da Goldwyn, e The Big Parade, um empreendimento da MGM do início ao fim.

Mayer aumentou continuamente as capacidades físicas e as fontes de talento sob o seu domínio. Depois de dez anos, o estúdio tinha 23 estúdios de som modernos, em vez das seis estruturas precárias originais, e se estendia a 117 hectares. A propriedade também incluía o imponente prédio de escritórios Irving Thalberg; sets de filmagens externos, incluindo um pequeno lago e porto, um parque, uma selva em miniatura e ruas com casas. E o maior laboratório de cinema do mundo.

Vista aérea da Metro-Goldwyn-Mayer Studio.

Mas as pessoas eram o principal patrimônio da empresa. Do total de cerca de 4.000 funcionários do estúdio, em 1934, havia 61 estrelas e atores destacados, 17 diretores e 51 roteiristas sob contrato. Outras companhias também tinham muitos diretores e roteiristas (embora provavelmente não melhores); A MGM tinha as estrelas.

As estrelas da Metro-Goldwyn-Mayer, Dezembro 1930. No topo, Greta Garbo, Marion Davies, Norma Shearer, Joan Crawford, segunda linha, Robert Montgomery, Marie Dressler, John Gilbert, Ramon Novarro, terceira linha, Alfred Lunt, Lynn Fontanne, Wallace Beery, Lawrence Tibbett, bottom row, William Haines, Buster Keaton, e Jackie Cooper.

Sua superioridade nesse campo foi resultado de uma política que a empresa seguiu desde o início. Embora nada tenha sido impedido para dar qualidade aos filmes, todo o resto era secundário para desenvolver e manter o que as massas falavam, liam e desejavam ver as estrelas do cinema.

Shirley Temple, Judy Garland, Mickey Rooney e Louis B. Mayer.

Importante a esse respeito foi o conceito de Mayer de manter o estúdio como uma unidade familiar. Ele se via como uma figura paterna, as estrelas como seus filhos. Ele encorajou os tímidos, repreendeu os malcriados, barganhou economia aos que pediram mais dinheiro e alertava a todos sobre o mundo frio e cruel que esperava por aqueles que desertassem. Notavelmente poucos desprezaram esse tratamento (vários ecoaram as confissões de Robert Taylor de que ele deixou a MGM sentindo-se ‘como uma saída de casa’) e um sentimento de pertencer a uma grande família foi efetivamente incutido em toda a empresa.

Mickey Rooney, Robert Montgomery, Clark Gable, Louis B. Mayer, William Powell, Robert Taylor, Norma Shearer, Lionel Barrymore & Rosalind Russell.

A maioria das estrelas originais do estúdio durou até a era do cinema falado: Ramon Novarro, Marion Davies e William Haines ficaram por uma década, Norma Shearer por quase duas. Enquanto isso, caçadores de talentos estavam captando prováveis astros em uma rede que irradiava de Culver City, pela América e no exterior. Greta Garbo foi encontrada em Berlim, Gree Garson em Londres, Judy Garland em Hollywood, onde os agentes fizeram da MGM a meta nº 1 para seus clientes. Além de pessoas que deixaram sua marca em outros ramos do show business, milhares de promessas foram entrevistados, centenas testados na tela e dezenas contratados todos os anos. A intervenção valeu a pena, mesmo regiamente, durante a segunda década da MGM.

Os curtas da companhia também foram bastante lucrativos. Eles aumentaram em um total médio anual de 80, incluindo as comédias do estúdio Hal Roach (Laurel e Hardy, Charley Chase, Our Gang, Patsy Kelly, etc.) e a produção do pequeno departamento do estúdio em casa, liderado por Fred Quimby entre 1926 a 1956. Foi notável também as hilariantes fitas do trapalhão Robert Benchley; As especialidades de Pete Smith; os thrillers ‘O Crime Não Compensa’, que foram um campo de treinamento para Fred Zinnemann, Joseph Losey e outros diretores; e a prolífica seção de desenhos animados (perdendo apenas para a Disney) com os seus memoráveis gato e rato, Tom e Jerry, sete vezes premiado pela Academia, criado por William Hanna e Joe Barbera.

Metro-Goldwyn-Mayer esteva no auge entre o final dos anos 20 e o final dos anos 40. No entanto, este período trouxe um golpe muito sério; a morte em 1936 de Irving Thalberg. Embora, por sua própria escolha, seu nome nunca tenha aparecido nos créditos de seus filmes, todos na indústria sabiam que ele era o homem mais responsável por sua excelência e pela reputação do produto MGM em geral. Isso foi reconhecido por Mayer, embora ele nunca tenha concedido uma polegada de sua autoridade total.

A lenda de Mayer como um egomaníaco implacável parece tão permanentemente fixada na história do cinema quanto a de Thalberg como um jovem gênio, mas nenhuma delas poderia elevar a MGM tão alto sem a outra. A perspicácia notável de Mayer em finanças, administração e carisma foi comprovada quando ele manteve o estúdio florescendo enquanto seu parceiro estava doente por um ano e anos após a morte de Thalberg.

Mayer teve que encontrar “outro Thalberg” para substituir a cabala de produtores executivos que estavam operando sob sua supervisão. A escolha foi Dore Schary, um jovem com novas ideias que já fora escritor no estúdio e que se tornou chefe de produção da RKO-Radio. Nicholas Schenck, presidente da Loew’s desde a morte em 1926 de Marcus Loew (genuinamente lamentado por todo o comércio), aprovou a escolha.

Dore Schary.

Após um período de lua-de-mel, Mayer e Schary entraram em conflito com crescente frequência e Schenck teve que se afirmar como apaziguador. Isso duplicou uma situação que surgia de tempos em tempos entre Mayer e Thalberg, apesar de o primeiro ter o segundo mais estimado do que Schary. Agora Mayer também estava frequentemente em desacordo com Schenck. Sua inimizade escondida teve suas raízes em 1928, quando os herdeiros de Schenck e Loew venderam secretamente toda a empresa para William Fox. (O acordo foi abortado pelas finanças emaranhadas da Fox e uma investigação antitruste dos EUA). Mayer havia sido aplacado por uma unção liberal de dinheiro, mas em 1951 ele finalmente desafiou Schenck a escolher entre ele e Schary. O presidente escolheu Schary: incrivelmente, Mayer estava fora. Cinco anos depois, em 1956, Schary também sairia.

Assim como a MGM tinha sido o estúdio de Hollywood por excelência, isso tipificou o declínio gradual da cidade cinematográfica e seu sistema de grandes estúdios de produção em massa e contratos de longo prazo. A concorrência da televisão reduziu a renda e os custos cada vez maiores aumentaram as despesas. Os chefes de estúdio entraram e saíram: um produtor independente, Sol C. Siegel, assumiu o cargo em 1958, Robert Weitman seguiu em 1962 e Herbert Solow reinou brevemente em 1969. Significativamente, os dois últimos vieram da televisão, o sucessor do cinema na hipnose pública. Estrelas, diretores e produtores lançados por conta própria; a participação nos lucros, em vez de (ou em adição a) salário, tornou-se a moda. Embora eles mantivessem uma proporção de sua atividade costumeira de produção, as grandes empresas voltaram-se cada vez mais para o financiamento e a distribuição de produtos de cineastas independentes.

Enquanto isso, em Nova York, o controle da MGM passou por mudanças igualmente drásticas. As leis antitruste do governo, que ajudaram a salvar a empresa em 1928, reduziram a taxa pela metade 30 anos depois. A Loew’s tornou-se uma empresa totalmente separada, proprietária da cadeia de cinemas e da estação de rádio WMGM. Metro-Goldwyn-Mayer contratou o estúdio, a organização distribuidora e subsidiárias como a MGM International, a ala de cinema e distribuição no exterior desenvolvida por Arthur Loew, um dos filhos gêmeos de Marcus; Registros MGM; os editores musicais Robbins-Miller-Feist consistentemente rentáveis; e a MGM TV. Esta última, um exemplo de ‘se você não pode vencê-los, junte-se a eles’, prosperou ao alugar o vasto estoque de filmes da MGM para a televisão (eles nunca foram vendidos como alguns dos maiores); eles também fizeram filmes especificamente para o meio.

Crises e convoluções de propriedade e administração abalam periodicamente a sala da diretoria da MGM. Schenck, que resistiu a mudanças por mais tempo do que o executivo-chefe de qualquer outra empresa, renunciou à presidência em 1955. Arthur Loew foi convencido a assumir o cargo, mas teve o suficiente em um ano e renunciou em favor de Joseph Vogel, um veterano de 40 anos da Loew’s Theatre. Seu mandato foi marcado por uma tentativa dramática de interesses externos de obter controle; entre seus instigadores não havia outro senão Mayer. Essa tentativa de vingança foi um fracasso e Mayer morreu em 1957, um milionário infeliz. O vice-presidente Robert O’Brien ascendeu à presidência em 1963, seguido em 1969 por James Polk Jr, outro que durou menos de um ano; depois veio James T. Aubrey Jr, ex-executivo de televisão.

Louis B. Mayer.

Os acordos de ações e as batalhas por procuração deram o controle dos bastidores do magnata das destilarias de bebidas, Edgar Bronfman; depois, ao financiador de hotéis e companhias aéreas, Kirk Kerkorian, cujo domínio acionário do final de 1969 continuou até uns tempos atrás que indicou James Thomas Aubrey, Jr como presidente da MGM. Aubrey mudou a sede da MGM de Nova York para os estúdios de Culver City, onde as vendas de ativos da empresa foram anunciadas com frequência deprimente. Teatros na Austrália e na Índia, o estúdio britânico, as editoras de música estrangeiras com sede em Londres (Robbins, etc.), a MGM Record e partes da área mantida em Culver City foram liquidadas. Relatórios anuais para os acionistas estavam falando menos sobre filmes e mais sobre o novo MGM Grand Hotel em Las Vegas, no qual US$ 120 milhões foi despejado.

Por fim, em outubro de 1973, Aubrey anunciou a retirada completa da MGM da distribuição. O produto da empresa, novo e antigo, foi entregue por um período de dez anos à United Artists nos EUA e no Canadá, e à Cinema International Corporation (que já lidava com a Paramount e a Universal no exterior) no resto do mundo. Simultaneamente, a United Artists comprou o braço americano dos editores de música da MGM e a CIC comprou os cinemas da MGM International, incluindo o Empire e o Ritz em Londres. Essas transações renderam um total de US$ 32,5 milhões. além de uma parcela dos aluguéis UA e CIC de futuros arrendamentos de cinema e televisão da MGM.

Aubrey renunciou. Frank E. Rosenfelt, que ingressou no departamento jurídico da MGM em 1955, foi nomeado presidente, enquanto Kerkorian tornou seu controle menos anônimo ao assumir o título de executivo-chefe. Com a prosperidade do hotel e as despesas gerais com filmes cortadas, eles relatam lucros crescentes.

Os dias em que as fábricas dos sonhos funcionavam a todo vapor, povoadas por celebridades quase míticas que prosperavam com uma estranha mistura de eficiência trabalhadora e extravagância lunática, já se foram há muito tempo. Mas o rugido do leão da MGM continua, diminuindo talvez, carregando ecos das décadas em que era tão alto e sensual como a própria Hollywood.

Ele até revive memórias, para alguns, da imitação silenciosa de Leo, acompanhada por um poderoso piano Wurlitzer afundando abaixo da tela. Nas próximas postagens iremos postar todos os filmes da MGM neste blog – os fracassos (e você pode se lembrar de alguns com carinho), bem como os sucessos que viveram até o lema do estúdio: ‘Make it good… make it big… give it class!’

Cliquem nos Links abaixo e vejam os filmes publicados até aqui:

1924 | O INÍCIO 


Fontes de Pesquisas/Textos: The MGM Story: The Complete History of Fifty Roaring Years/John Douglas Eams, IMDb, The Movie Database, Filmow e Revistas Cinemin.

CULT COLLECTORS | Ser Cult É Ser Colecionador!!!

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